Horace Wells: “vas a sentir presión, pero no dolor”

El dentista norteamericano Horace Wells (1815-1848), fue es sin dudas uno de los personajes más importantes de la odontología. A él se atribuye el descubrimiento de la anestesia.

¿Qué sería de los dentistas si tuvieran que atender sin anestesia? … O ¿qué será de los pacientes, si no existiera modo alguno de suavizar el dolor?

El presente post es presentado en homenaje a este visionario, quien a pesar de su gran aporte a la odontología, desafortunadamente no terminó de la mejor forma su carrera.

Nacido en Boston en 1815, Horace Wells estableció un consultorio dental en Hartford, Connecticut, con su amigo y socio William T. G. Morton.
Wells experimentó por primera vez los efectos del óxido de nitrógeno (o gas hilarante) en 1844, cuando se ofreció como voluntario para que Gardner Quincy Colton, un miembro de un circo ambulante, lo probase en él. Wells no sintió nada, y fue el primer paciente intervenido bajo anestesia cuando más tarde, en ese mismo año, su colega John Riggs le extrajera un diente.

Como era de esperarse, quedó demostrado que Wells no sufrió dolor alguno. La expectación fue tan alta que su proeza, que se conoció en gran parte del país.
Más tarde, lo demostró una vez más en su propia consulta de Boston, con uno de sus compañeros de trabajo. Desde ese entonces comenzó a utilizarla con sus propios pacientes, cometiendo su primer gran error: “No intentó patentar el descubrimiento porque declaró que verse libre de dolor debía ser “tan gratuito como el aire”.

Sin embargo, el gran el problema llegaría en 1845, cuando dando unas clases en el Hospital General de Massachusetts, aplico el óxido nitroso a un paciente con unas características especiales. Era un hombre muy obeso, con varios problemas de salud y a quien, lamentablemente, el gas, no le hizo efecto cuando le arrancó un diente. El dolor fue terrible y el paciente acabó gritando y pidiendo ayuda. Por supuesto, la audiencia abucheó a Wells y se fue del lugar criticándolo.
Después de este suceso, Wells perdió todo su prestigio en la comunidad médica, abandonando la odontología y dedicándose a “la venta de productos para el hogar”, durante algún tiempo.
Para aumentar su desgracia, su antiguo socio en la clínica William Morton, comenzó a utilizar el éter como anestésico, realizando una exhibición exitosa sobre los efectos de la anestesia en 1847.


Hundido, Wells siguió buscando sin éxito el reconocimiento público y oficial como descubridor de la anestesia. Paso un tiempo en Europa y a su regreso en EE.UU, con el fin de avanzar un poco más en el tema de la sedación para el dolor, empezó a trabajar con el cloroformo, del cual se hizo adicto (en esa época no se conocían los efectos de aspirar cloroformo y éter).

En enero de 1848, Wells experimentó con sí mismo con cloroformo durante una semana. Su mente se fue deteriorando. Un día, en estado de delirio, salió corriendo a la calle y les arrojó ácido sulfúrico a dos prostitutas. Fue enviado a la famosa cárcel neoyorquina de Tombs. A medida que los efectos de la droga fueron desvaneciéndose, su mente fue aclarándose; ya lúcido, se dio cuenta de lo que había hecho. Avergonzado de sus actos, se suicidó cortándose una arteria de la pierna con una navaja de afeitar después de haber inhalado una dosis analgésica de cloroformo para eliminar el dolor. Su muerte fue bastante rápida, y por su puesto, sin dolor.

Irónicamente, su suicidio asistido por cloroformo antecedió unos días a la primera muerte que la literatura médica atribuye a la aplicación de cloroformo como anestesia, la acaecida a Hannah Greener.

Pese a este fin trágico, hoy en día la historia le recuerda como el primer odontólogo en emplear anestesia.

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